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Joseph-Elzéar Bernier (1852-1934) navigateur

Né à l'Islet, il accompagne son père sur les navires dès l'âge de sept ans. Il apprend tout jeune les rudiments de la navigation et devient mousse à l'âge de 14 ans. À 17 ans, il est capitaine de son propre navire à bord duquel il transporte du bois de Québec à l'Angleterre. Après 25 ans de voyages outre-mer, il devient gouverneur de la prison de Québec, ce qui lui laisse du temps pour planifier des expéditions polaires. De 1904 à 1911, à bord du vaisseau Arctic, appartenant au gouvernement, il dirige des expéditions vers l'Arctique de l'Est. Il colecte alors au nom du gouvernement canadien des droits de douane des chasseurs et commerçants qui sillonnent ces eaux. En 1909, il revendique officiellement l'archipel de l'Arctique, au nom du Canada, en dévoilant une plaque sur l'île Melville. De 1911 à 1913, il dirige des expéditions privées. À la recherche de phoques, de morses, de rennes et peut-être d'or ou d'autres trésors, il navigue en haute mer dans des conditions souvent difficiles. Grand connaisseur des mers, il publie trois rapports sur ses expéditions à bord de l'Arctic: «1906», «1910» et «1910/1911». Au cours de ses 60 ans de carrière, il traverse l'Atlantique 269 fois et commande près de 100 navires.


En référence: L'Encyclopédie du Canada: édition 2000, Montréal, Stanké, 2000, p.292. Jean Cournoyer, La Mémoire du Québec de 1534 à nos jours, Montréal, Stanké, 2001, p.129.
En complément: Joseph-Elzéar Bernier, Les mémoires de J.E. Bernier, Montréal, Quinze, 1983, 205 p. T. C. Fairley et al., The true north : the story of Captain Joseph Bernier, Toronto, Macmillan, 1957, 160 p. Gilberte Tremblay, Bernier, capitaine à 17 ans, Montréal, Leméac, 1972, 119 p.



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